PUNTA GORDA : Ian, rétrogradé en tempête tropicale, a poursuivi jeudi sa trajectoire destructrice vers la Caroline du Sud après avoir ravagé les côtes de la Floride, encore largement plongées dans l’obscurité, et provoqué des inondations catastrophiques.

Le National Hurricane Center (NHC) des États-Unis l’a annoncé vers 5 heures du matin. (09h00 GMT) qu’Ian s’est affaibli en une tempête tropicale capable de vents allant jusqu’à 105 km/h, tout en soulignant que le risque « d’onde de tempête potentiellement mortelle », ou d’élévation du niveau de la mer côtière, resterait important jusqu’à vendredi le long des côtes de Floride ainsi que les États voisins de Géorgie et de Caroline du Sud.

À une courte distance de la trajectoire de l’ouragan, près des îles Key américaines, de mauvaises conditions ont fait chavirer un bateau transportant des migrants. Les garde-côtes ont recherché 20 autres personnes, trois ont été sauvées et quatre autres ont réussi à nager jusqu’au rivage.

Ian a atteint la côte de Cayo Costa dans le sud-ouest de la Floride à 15h00. mercredi (19h00 GMT) alors qu’il était encore un ouragan « extrêmement dangereux » avec des vents allant jusqu’à 150 mph (240 km/h). Cela a provoqué des inondations « catastrophiques » là-bas, a déclaré le National Hurricane Center.

Face à l’ampleur des dégâts, le président américain Joe Biden a décrété jeudi matin l’état de catastrophe naturelle majeure, décision de débloquer des fonds fédéraux supplémentaires pour les régions sinistrées.

Environ 2,6 millions de foyers ou d’entreprises étaient également toujours privés d’électricité jeudi matin en Floride, sur un total de 11 millions, principalement autour de la trajectoire de l’ouragan, selon le site spécialisé PowerOutage.

La ville de Punta Gorda a ainsi passé la nuit dans l’obscurité. Seuls quelques bâtiments équipés de générateurs pouvaient rester allumés, les seuls bruits autour étaient le rugissement du vent et la pluie battante.

La ville avait auparavant connu un bref répit lors du passage de l’œil de l’ouragan. Mais les cris et la pluie sont revenus avec encore plus de force, renversant les panneaux de signalisation et emportant des morceaux de toits et des branches d’arbres.

L’aéroport de Jacksonville a annoncé qu’il fermerait pour la journée de jeudi, et ceux de Tampa et d’Orlando ont suspendu tous les vols commerciaux mercredi soir.

A Naples, des images de la chaîne MSNBC montraient des rues complètement inondées et des voitures flottant dans le courant.

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Le chef des pompiers de la ville du sud-ouest de la Floride, Pete DiMara, a déclaré à CNN que sa caserne de pompiers avait été soudainement inondée de jusqu’à deux mètres d’eau, empêchant ses équipes de répondre aux appels.

Cette brusque montée des eaux « a certainement causé beaucoup de dégâts dans le secteur », a-t-il dit, appelant les habitants à rester chez eux jusqu’à ce que les pompiers puissent les secourir.

À Fort Myers, une ville de plus de 80 000 habitants, les inondations ont été si graves que certains quartiers ressemblaient à des lacs.

La crue dépassait parfois les trois mètres, a annoncé mercredi soir le gouverneur de l’Etat, Ron DeSantis.

Ian devrait émerger au-dessus de l’Atlantique ouest d’ici la fin de la journée, selon le NHC, qui prédit un nouveau renforcement léger d’Ian, qui « pourrait approcher la force d’un ouragan lorsqu’il arrivera près de la côte de la Caroline du Sud vendredi ».

Ron DeSantis a déclaré que c’était probablement « l’un des cinq ouragans les plus violents à avoir jamais frappé la Floride ».

« C’est une tempête dont on parlera pendant de nombreuses années », a déclaré le directeur du NWS, Ken Graham, lors d’une conférence de presse.

Environ 3 200 membres de la Garde nationale ont été appelés en Floride, selon le Pentagone, et 1 800 autres sont en route.

L’ouragan Ian a frappé Cuba plus tôt mardi, tuant deux personnes et plongeant l’île dans l’obscurité. Mercredi, l’électricité a été rétablie pour certains habitants de La Havane et de 11 autres provinces mais pas dans les trois plus touchées de l’ouest du pays.

À mesure que la surface des océans se réchauffe, la fréquence des ouragans les plus intenses, avec des vents plus forts et des précipitations plus importantes, augmente, mais pas le nombre total d’ouragans.

Selon Gary Lackmann, professeur de sciences atmosphériques à l’Université d’État de Caroline du Nord, aux États-Unis, plusieurs études ont démontré un « lien possible » entre le changement climatique et un phénomène connu sous le nom d' »intensification rapide – lorsqu’une tempête tropicale relativement faible se renforce ». dans un ouragan de catégorie 3 ou plus en moins de 24 heures, comme ce fut le cas avec Ian.

« Il reste un consensus sur le fait qu’il y aura moins de tempêtes à l’avenir, mais que les plus grosses seront plus intenses », a déclaré le scientifique à l’AFP.