LA TRIBUNE – Après deux années difficiles, comment voyez-vous l’évolution du marché du voyage cet été ?

PETER KERN – Tout d’abord, il y a beaucoup de demandes accumulées. On l’a vu partout dans le monde, les gens attendaient de voyager. Pendant plusieurs trimestres, nous nous attendions à ce que cet été soit probablement le plus grand été de voyages que nous ayons jamais vu.

Ce n’est pas le cas partout, avec des marchés qui continuent de se réduire à cause de Covid comme l’Asie ou l’Amérique latine, mais dans une grande partie du monde occidental et de l’Amérique du Nord, nous nous attendons à ce qu’il ait été très, très fort. Les gens ont réservé à l’avance et les prix continuent d’être assez élevés.

Le marché est-il prêt pour ce retour massif de la demande ?

Il y a encore moins d’avions en vol qu’avant la crise, notamment sur le long-courrier international, avec une pénurie de pilotes et d’équipages, mais on s’attend à une capacité de retour d’ici à la fin de l’été. Les grandes compagnies aériennes américaines font voler plus d’avions cet été, surtout en août, donc ça ira mieux.

De même, les grands hôtels ne peuvent pas ouvrir à pleine capacité faute de personnel. Plutôt que d’essayer de faire le plein, ils augmentent leurs prix et visent 70% de remplissage afin de pouvoir fournir un service avec un personnel serviable.

Il existe donc un certain nombre de raisons structurelles qui maintiennent les prix élevés. Nous nous attendons à ce qu’ils soient très élevés même si les marchés financiers et d’autres choses semblent un peu tendus en ce moment.

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La hausse des prix des billets et des hôtels peut-elle encore augmenter sans limiter le développement de la demande ?

Je pense que les tarifs ont beaucoup augmenté et qu’il n’y a pas un espace infini pour continuer, surtout dans l’économie d’aujourd’hui. À moins que l’économie ne se stabilise à nouveau et que tout le monde se sente en sécurité. Les prix devraient se stabiliser quelque peu plutôt qu’augmenter, sauf peut-être dans quelques petits segments comme le luxe haut de gamme. Je ne m’attends pas non plus à ce que cela tombe en ce moment, il n’y a aucune preuve que ce sera le cas.

Au lieu de cela, nous devrions assister à un rééquilibrage des hauts et des bas. Pendant longtemps, la demande pour les villes a été faible, tandis que la demande pour les plages et les stations balnéaires a énormément augmenté. Maintenant, nous voyons les villes s’élever.

Au-delà de l’été, n’y a-t-il pas de risque de contraction due à la stagnation économique et à l’inflation ?

Nous n’avons pas encore vu l’impact sur la demande de voyages. Je pense qu’il est beaucoup trop tôt pour le dire. Ce qu’on a vu pendant le Covid, au niveau macro, c’est que les consommateurs ont acheté plus de choses pour leur maison : vêtements, chaussures… Et ils ont moins dépensé en voyages. Ce que nous avons tous prédit, c’est que cela s’inverserait à mesure que les opportunités de voyage s’ouvriraient, les gens achèteraient moins de choses pour leur maison et plus de voyages pour rattraper le temps perdu. Nous pensons que cela va continuer tout l’été.

À long terme, je pense que c’est une question mitigée. Nous pourrions voir les consommateurs commencer à être un peu plus sensibles aux prix. Après avoir fait quelques voyages cet été, ils pensent que l’essence est chère, que les produits sont chers… Mais on verra aussi d’autres segments monter. Il y a des domaines qui ont été très bas, comme les voyages d’affaires, qui commencent vraiment à rebondir.

Il y aura donc mixité et nous pensons qu’il y aura encore une forte demande, avec peut-être des ajustements dans les attentes des voyageurs. Ils peuvent descendre d’un niveau en termes de confort, mais il y a toujours une forte demande de voyage. Nous nous attendons donc à ce que ces tendances se maintiennent. Mais bien sûr, nous ne sommes pas des économistes. S’il y a une grave récession mondiale, qui sait… Espérons que cela n’arrive pas pour notre bien à tous.

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Voyez-vous des changements dans les habitudes de déplacement ?

Lorsque les gens ont pu à nouveau voyager, il y a eu beaucoup plus de voyages intérieurs vers les États-Unis mais aussi vers l’Europe. Ils ont pris un long chemin vers une montagne, à la campagne, plutôt qu’un avion pour traverser le pays ou partir à l’étranger.

Lorsque les destinations ont ouvert, les gens ont senti qu’ils pouvaient aller ailleurs sans avoir à porter de masques partout, ils ont recommencé à voler. D’abord sur le marché intérieur, avec une réponse industrielle à cette question. Les compagnies aériennes se sont adaptées pour desservir des destinations où les gens pourraient aller. Ils ont pris des avions qui auraient normalement volé à l’étranger et les ont redéployés pour des voyages intérieurs. Aux États-Unis, par exemple, les compagnies aériennes ont pris des avions qui allaient de New York ou Miami à Paris, et les ont transformés en avions qui allaient de New York à Hawaï, de Los Angeles à Hawaï ou de Dallas à Hawaï.

Depuis, l’international s’est ouvert. Les tendances sont favorables, mais il faut du temps pour que les modèles évoluent et que les compagnies aériennes répondent à la demande. Nous avons tous vu le grand été arriver depuis un certain temps, mais les entreprises ne pouvaient pas simplement dire « nous allons mettre plus d’avions ». Ils doivent se préparer, trouver des pilotes, changer de plans, etc.

Petit à petit le mix s’oriente vers un niveau plus international, ce qui est formidable. Je suis sûr que vous avez entendu dire qu’il y a beaucoup plus de voyageurs étrangers à Paris qu’il y a six mois ou un an.

Comment vous êtes-vous adapté à ces changements ?

Nous avons toujours tout vendu. Nous n’avons donc pas fait de grand changement. Nous avons vu le marché et la demande changer : beaucoup plus de destinations domestiques, des trajets plus courts, plus de voyageurs, plus de locations… Nous sommes fondamentalement conçus pour aider les voyageurs à trouver ce qu’ils recherchent. Nous n’avons pas essayé de les diriger, mais seulement de satisfaire leurs besoins.

Je me souviens qu’un de nos employés m’a d’abord demandé si nous devions nous lancer dans la location de VR. J’ai dit « peut-être, mais dès que le Covid sera passé, le business reviendra au niveau d’il y a deux ans ». Alors ne devenez pas fou et concentrez-vous uniquement sur ce que vous pouvez faire. Sans rien faire de particulier, nous avons investi pour développer notre offre de locations saisonnières et répondre à une demande que nous ne pouvions pas satisfaire à certains endroits.

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Bien que les prix aient déjà augmenté, les voyageurs sont-ils prêts à payer plus pour des conditions de voyage et de vie plus luxueuses ?

Pendant la crise, les gens étaient prêts à payer plus pour ce qu’ils voulaient. Par exemple, pour aller en Floride, où les règles étaient assez souples, les gens étaient prêts à payer n’importe quoi pour y aller alors que les hôtels de Miami étaient absolument hors de prix.

Nous avons regardé les grandes compagnies américaines – elles s’attendaient à des difficultés à remplir l’avant de l’avion car il y avait beaucoup moins de voyages d’affaires, mais ces sièges ont fini par être occupés par des voyageurs amateurs.

Pour cet été, les gens ont réservé il y a des mois, donc ça va continuer. Mais encore une fois, il est difficile de dire si cela va continuer, surtout compte tenu de la situation économique.

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Vous avez parlé d’une reprise des voyages d’affaires. Pouvez-vous nous donner plus de détails ?

Le temps libre est déjà en plein essor, d’abord au niveau national puis international. Les voyages intérieurs devraient se stabiliser à mesure que la croissance se déplacera vers l’extérieur. Voyons maintenant ce qui se passera avec les entreprises.

Sauf bouleversements économiques, ces derniers mois et dans un avenir proche, tout est fondamentalement plus fort. Les voyages d’affaires sont encore plus faibles qu’avant la crise mais en croissance rapide, tout comme les voyages internationaux.

J’ai soutenu pendant Covid que je pense que les voyages d’affaires reviendront en grande partie après la crise. Il y a encore des inconnues dues au travail hybride, mais nous pensions que les gens avaient besoin de voyager pour être ensemble plus souvent. Reviendra. Pas encore, mais c’est sur une bonne tendance et nous pensons que cela va continuer.

Pour nous qui sommes mondiaux, nous voyons encore des différences géographiques : l’Amérique du Nord revient assez fort d’abord, puis l’Europe, tandis que l’Asie est toujours en déclin et que l’Amérique latine commence à s’améliorer. Ce sont tous des endroits différents avec des histoires différentes.

Pensez-vous que les voyages d’affaires reviendront aux niveaux de 2019 ?

Je pense que oui. Même si je ne sais pas si ce sera plus de 10 % ou moins de 6 %, je pense que nous reviendrons. Il y a déjà beaucoup à faire. Las Vegas regorge de conférences, toutes sortes de conférences.

Tout le monde est revenu dans l’environnement concurrentiel. Face à quelqu’un qui s’apprête à sauter dans un avion et à s’y rendre, si vous êtes seul sur Zoom, vous n’aurez pas la même chance. Cet esprit revient. Nous sommes ici (à Paris, ndlr) pour rencontrer des partenaires hôteliers, des partenaires aériens et d’autres types de partenaires industriels, afin que nous puissions tous nous parler et nous comprendre.

Nous avons observé qu’il y a peut-être moins de voyages partout, traversant l’Atlantique en deux jours pour un seul rendez-vous. Mais il pourrait y avoir beaucoup plus de déplacements internes pour les entreprises en raison de cet environnement hybride, où les gens passent moins de temps ensemble et doivent se déplacer pour se rencontrer. Il pourrait donc y avoir un rééquilibrage dans les types de déplacements professionnels.

Vos relations avec les entreprises ont-elles changé pendant la pandémie ?

Je peux être optimiste, mais je pense que notre relation est meilleure qu’elle ne l’a jamais été. Je pense que dans une certaine mesure, en tant qu’industrie, nous avons tous réalisé que nous avons besoin les uns des autres. Comme si nous devions tous nous unir pour réussir cette épreuve.

Nous nous sommes réunis et alignés autour de notre désir de résoudre les problèmes des voyageurs et de résoudre les problèmes de service lorsque tout était bouleversé. Nous travaillons en partenariat avec de nombreuses compagnies aériennes pour les aider à vendre d’autres produits, tels que des forfaits hôteliers, des chambres d’hôtel, etc.

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Pendant ce temps, les entreprises ont également tenté de développer leurs ventes sur leur site internet. Pas un problème pour vous ?

Nous avons donc organisé une convention à Las Vegas et l’un de nos principaux messages aux compagnies aériennes était qu’il y a des raisons pour lesquelles les voyageurs viennent à vous et il y a des raisons pour lesquelles ils viennent à nous. Et la meilleure chose que nous puissions faire est d’essayer de les aider à résoudre leurs problèmes et à réussir leurs voyages.

Nous cherchons essentiellement à devenir un partenaire technologique et, dans certains cas, un partenaire fournisseur pour l’industrie du transport aérien. La plupart des compagnies aériennes et des hôtels ne sont pas vraiment des entreprises technologiques mais des entreprises hôtelières. Avec notre nouvelle plate-forme, que nous appelons Expedia Group Open World, l’idée est de leur fournir des éléments de notre technologie pour résoudre des problèmes qu’ils ne peuvent pas gérer seuls.

Donc, si vous êtes une compagnie aérienne et que vous avez des clients directs, c’est bien, mais si vous voulez mieux les servir, leur vendre des produits annexes, faire d’autres choses, nous pouvons vous aider à le faire. Et nous préférons être votre partenaire dans ce domaine. Nous pensons donc que nous jouons un rôle important, mais ce n’est pas nécessairement une concurrence directe. Et notre partenariat peut être bien plus important qu’un simple billet d’avion.

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