Les habitants du petit village normand de Carentan (Manche) ne l’oublieront pas. Le vétéran américain de la Seconde Guerre mondiale Tom Rice, qui a aidé à libérer la ville, est décédé jeudi à l’âge de 101 ans, a annoncé son unité.

« Aujourd’hui, nous rendons hommage à une légende de la 101st Airborne, Tom Rice », a écrit la prestigieuse 101st Airborne Division sur Twitter. Il est décédé jeudi matin à son domicile en Californie, a-t-elle déclaré.

Aujourd’hui, nous disons au revoir à une légende de la 101e Airborne, Tom Rice. Tom était un homme humble qui voulait juste faire son devoir pour son pays. Jamais considéré comme un héros ou spécial de quelque manière que ce soit.

A la veille du « jour J » et à seulement 22 ans, Tom Rice s’était embarqué pour l’Angleterre dans un Douglas C-47, avant de s’écraser en pleine nuit au-dessus du Cotentin avec 9 000 autres hommes de sa division. pour soutenir l’atterrissage. Alourdi par 50 kilos de matériel, pris dans la vitesse de l’avion, il s’est retrouvé collé à la cabine, avant de parvenir à s’en détacher, non sans blessures.

Le 5 juin 2019, 75 ans jour pour jour après son saut visant à sécuriser une écluse, il se lançait à nouveau, à 97 ans, dans le vide au-dessus de Carentan, emporté par un parachute coloré d’Américains, à l’occasion du 75e anniversaire du jour J. Leader de la « 101 st Airborne », verres fumés, le vieil homme à la démarche hésitante avait sauté en tandem avant de saluer la foule nombreuse d’un V de victoire. « Un beau vol, un beau saut, tout était parfait ! », avait-il lancé.

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Depuis juin 1944, le parachutiste devenu professeur d’histoire en Californie avait effectué une soixantaine de sauts. « Il saute pour tous ceux qui se sont sacrifiés pendant la Seconde Guerre mondiale, tant qu’il le peut », a déclaré sa femme Brenda Rice lors de ce saut en 2019.

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L’année suivante, la pandémie de Covid l’avait empêché de venir mais il avait fait flotter un drapeau normand depuis la Californie, en l’honneur de la région.

Très attaché aux Normands

Malgré la barrière de la langue, Tom Rice est resté très attaché à la Normandie et au village de Carentan où il était revenu de nombreuses fois dans le plus grand anonymat. Malgré les années, je crains toujours que les Normands n’aient pas pardonné aux Américains les destructions de la guerre. « On a fait beaucoup de dégâts, des gens ont été tués, il y a eu des impacts d’artillerie, des vitres cassées… », avait-il déclaré lors de son saut en 2019. « Les habitants de Carentan ne nous ont jamais pardonné la destruction de sa ville et la ville. la mort des membres de sa famille », a-t-il écrit dans son livre de 2004 « Trial by Combat ».

Les habitants du pays lui avaient témoigné leur gratitude et leur reconnaissance en 2021 à l’occasion de son 100e anniversaire, en dévoilant un portrait géant du libérateur sur la place de la République, selon France bleu. « C’est un ami qui s’en va… », a répondu à nos confrères l’historien normand Denis Van den Brink qui l’avait aidé à terminer ses mémoires.

« Tom était un homme humble qui ne voulait que faire son devoir pour son pays », a écrit sa division ce jeudi sur Twitter, « il ne s’est jamais vu en héros ».