Les courts de l’US Open à la fin du mois à New York seront très probablement le théâtre du dernier match d’un monument du tennis.

Un cycle, presque une époque, du tennis féminin est sur le point de se terminer. Tout a commencé il y a vingt-sept ans, lorsque Serena Williams est entrée pour la première fois sur le court de tennis en tant que joueuse professionnelle, elle avait 14 ans. L’Américaine aux 23 titres du Grand Chelem a annoncé en couverture du magazine Vogue et sur Instagram que « le compte à rebours a commencé » pour sa retraite : « Il y a un moment dans la vie où il faut décider de prendre un nouveau chemin. . C’est toujours un moment difficile quand on aime tant ce que l’on fait. Et Dieu, j’aime le tennis. Elle dit qu’elle veut « se concentrer sur son rôle de mère, ses objectifs spirituels de devenir une Serena nouvelle mais tout aussi passionnante à découvrir ».

Dans le tennis d’aujourd’hui, seuls trois cracks sont désignés par leurs simples prénoms : Roger (Federer), Rafa (Nadal) et Serena (Williams). On pourrait aussi dire, sans offenser sa soeur Vénus, « la Williams », comme on disait la Callas. Si elle ne précise pas son tournoi final, le rideau tombera très probablement sur son immense carrière sur un court de l’US Open (29 août-11 septembre). Sans aucun doute une défaite définitive, tant il est difficile d’imaginer qu’elle remporterait un 24e titre du Grand Chelem à New York, ce qui ferait d’elle la co-détentrice du record avec Margaret Court. Cette dernière a remporté plus de la moitié de ses titres avant le début de l’ère Open, quand le tennis de compétition était l’apanage des amateurs fortunés, et on peut dire : Serena Williams est la plus grande joueuse de l’histoire.

«J’aimerais que ce soit facile, mais ça ne l’est pas»

Quand le tennis Serena Williams est loin de sa gloire (elle a remporté son premier match à Toronto lundi en 430 jours), son charisme n’est pas en reste. L’impact de son annonce le prouvera. « Je suis déchiré : je ne veux pas que ça se termine, et en même temps je suis prêt pour ce qui va arriver. C’est la fin d’une histoire qui a commencé à Compton [un quartier de Los Angeles, ndlr], en Californie , avec une petite fille noire qui voulait juste jouer au tennis », a-t-elle déclaré à Vogue. « Il n’y a pas de bonheur là-dedans pour moi », poursuit-elle. C’est une grande douleur. C’est la chose la plus difficile que je puisse imaginer. Je déteste ça. Je déteste être à la croisée des chemins. J’aimerais que ce soit facile, mais ce n’est pas le cas. Ce sport m’a beaucoup apporté. J’aime gagner. J’aime me battre. J’aime faire le spectacle […]. Quand j’en parle [la fin de sa carrière], je pleure […]. Mais si je devais choisir aujourd’hui entre construire mon CV de tennis et construire ma famille, je choisirais ma famille [elle a une petite fille, Alexis, née le 1er septembre 2017].

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On imagine le casse-tête des organisateurs de l’US Open. Comment ne pas planifier systématiquement les matchs de Serena Williams à l’US Open, sur le terrain Arthur Ashe – du nom du premier champion noir de l’histoire du tennis, ce qui serait très symbolique – le premier au monde en termes de capacité (plus de 25 000 personnes), lors d’une de ces sessions nocturnes qui ont enflammé le tournoi new-yorkais. Quel que soit le terrain sur lequel elle frappera sa dernière balle, les spectateurs, comme elle, seront noyés d’émotion. Mais plus tard, ils peuvent dire : « J’étais là.