Tristan Tedder – Ouvreur de Perpignan à 26 ans, celui qui a longtemps été considéré comme un grand espoir pour le poste de 10, commence à donner tout son potentiel sous les couleurs de l’Usap. Après moult péripéties et déménagements, le Sud-Africain tient enfin ses promesses.

« Si possible, j’aimerais que les gens ne parlent pas de mon avenir. » Avec un sourire tordu, presque gêné, Tristan Tedder trace du bout des lèvres les limites de l’interview : sa prochaine destination n’est pas à l’ordre du jour. Ce n’est pas grave, pour être honnête. Tout le monde connaît sa destination : le Racing 92. Si l’on sait où va le Catalan, il reste un mystère d’où vient l’homme qui, à 26 ans, révèle enfin son talent pour le rugby français. L’évocation de son origine téléporte Tristan Tedder sur les côtes de l’océan Indien, à Durban. Où son enfance a été bercée par d’innombrables histoires de ballons, qu’ils soient ronds, ovales ou en liège. « Mon père, mes cousins, mes oncles : tout le monde a joué, rugby, cricket, water-polo », s’exclame l’ouvreur. La lignée était toute tracée. Et son destin comme cousu de fil d’or : « Mon père était rugbyman chez les Sharks, glisse-t-il, une étincelle au coin de l’œil. Il était numéro 8 et buteur. Son fils ne le verra jamais au travail avec le fameux maillot noir : « Il avait 22 ans quand je suis né. Le rugby n’était pas vraiment professionnel à l’époque. Il a dû choisir entre poursuivre sa carrière ou subvenir aux besoins de sa famille. Il s’est arrêté. Il a fait ce sacrifice pour moi. Il est passé à l’informatique alors que ma mère est agent immobilier. Adolescent, l’athlétique Tristan fréquente le Kearsney High School, où il se distingue au point de devenir le capitaine des équipes de rugby et de cricket. Depuis une demi-douzaine d’années son cœur et son calendrier oscillent entre les deux.

Jusqu’à ses 18 ans, à la fois un tournant et l’apogée de sa vie sportive : « J’avais renoncé aux sélections de rugby des moins de 18 ans, sans même savoir si j’allais être sélectionné, car il y avait la Coupe du monde de cricket des moins de 19 ans à Zimbabwe. J’ai fait ce choix car je savais que je choisirais le rugby plus tard. Je voulais finir de la meilleure façon possible au cricket. Aucun regret alors ? « Nous étions champions du monde », sourit-il. J’étais le frappeur de l’équipe, un peu comme le baseball. Quelques mois plus tôt, il avait réussi à arbitrer le match de ses deux passions : « Je ne savais pas quoi choisir. Un jour, mon père m’a dit : « Va dans ta chambre, regarde ce qu’il y a sur tes murs. Je sais ce que tu vas décider. » Il n’y avait presque que du rugby : des photos de moi et de mes équipes, des maillots des Sharks… Le cricket était en bas ou dans le placard. Inconsciemment ma décision était déjà prise. Mon père ne m’a jamais forcé, mais il me connaissait si bien.

Vu d’Afrique du Sud, le choix ne semblait pas évident : « Cela dépend du niveau, mais on peut mieux vivre avec le rugby qu’avec le cricket. Si vous jouez professionnellement en Afrique du Sud, ça va. Si vous êtes international, vous gagnez mieux que les rugbymen en France. Et quand tu es au plus haut niveau, quand tu vas en Inde, ça explose. Il y a quelques années, le meilleur joueur du monde, qui était sud-africain, était payé 10 millions de dollars pour six semaines.

Deux décennies après son père, Tristan Tedder devient à son tour un « Banana Boys » : « J’ai rejoint les Sharks en 2015. J’ai disputé la première saison avec les moins de 19 ans et lors de ma deuxième année, j’ai été sélectionné pour la Currie Cup. A 20 ans, ces premiers pas prometteurs le propulsent au niveau supérieur : le Super Rugby. Un coup de téléphone change alors le cours de l’histoire. Ou plutôt deux : « Un jour, mon agent sud-africain m’a contacté car son relais en France avait une piste pour moi. Il m’a expliqué toute l’affaire Jiff et m’a dit que je devais partir maintenant pour avoir ce statut… Au début, j’ai dit non parce que je jouais avec les Sharks. J’ai joué de très bons matchs, pensais-je, et puis c’était mon équipe de cœur. J’aime les requins. Une semaine ou deux plus tard, mon agent a répondu : « Ça tient toujours. » Mon père m’a dit : « C’est une bonne opportunité. Nous n’avons pas eu cette chance, c’est à vous. Tu seras loin de nous, mais tu iras bien. J’ai dit oui. C’était un choix aveugle. Je ne connaissais pas très bien Toulouse. Je suis allé sur internet et je me suis dit : « Ah oui, ce club a beaucoup gagné. » Et voilà, le 1er juillet 2016, je me suis retrouvé en France. Je n’oublierai pas cette date.

Le derby basque, le match qui a changé sa destinée

Ce nouveau chapitre commence par une page blanche. Avec son lot d’imprévus et d’inconnues : après une saison d’intégration prometteuse dans les espoirs du stade, il enchaîne avec une année blanche, l’erreur de trois blessures graves, un prêt réussi à Bayonne avec 27 matchs et un titre de Pro français Champion de D2 à la clé après une saison 2019-2020 frustrante, avec huit draps pendant la Coupe du monde et pas grand chose après. La réalité devient alors trop évidente pour être ignorée : son avenir ne se pare plus de rouge et de noir. « Au début de la cinquième saison, c’est moi qui ai demandé à être prêté. Il fallait que je joue. J’ai ensuite fait des allers-retours entre Béziers et Toulouse. C’était difficile à gérer.  » pas très bien. Puis Bayonne m’a contacté pour me faire revenir Deux ans après avoir œuvré pour ramener l’aviron dans l’élite, le Sud-Africain reviendrait dans l’équipe basque où il l’avait laissée, dans le Top 14. 26e journée de folie et une Encore plus fou, le derby basque en a décidé autrement. Un coup du sort. Un de plus : « J’avais vu le match en Afrique du Sud. J’étais convaincu que Bayonne gagnerait. préparer mon logement et quand je suis arrivé à l’aéroport j’ai eu beaucoup d’appels manqués de mon agent, de mon père : « Allez à Perpignan tout de suite, ils vont passer les tests. » J’étais aussi à Barcelone atterri j’ai fait la visite médicale comme ça pour être sûr de ma signature. C’était difficile de choisir. J’avais de beaux souvenirs à Bayonne, j’y avais trouvé une belle maison… Mais j’ai fait le choix de jouer dans le Top 14 avec l’Usap. C’est pourquoi j’ai quitté l’Afrique du Sud, pour jouer au plus haut niveau possible. Perpignan m’a offert cette opportunité même si je sais que ce serait un challenge. Et puis c’était deux ans après la stabilité. C’était important pour moi, qui avais traversé une série de déménagements. Je voulais retrouver le plaisir de jouer, de sourire, de faire partie d’une aventure.

«La saison de la confirmation»

En Catalogne, l’artiste originaire de Durban révèle peu à peu ses talents au public à Aimé-Giral : il a terminé meilleur buteur de l’Usap et a énormément contribué à la préservation des Sang et Or au printemps dernier. « J’ai fait une assez bonne saison l’année dernière, avec beaucoup de temps de jeu, mais je ne veux pas qu’on dise que c’était un coup de chance. Cette saison est celle de la confirmation. Je veux faire partie du jeu, mener le équipe autant que possible. Connaître les joueurs autour de moi me donne confiance. A 26 ans, Tristan Tedder peut enfin laisser libre cours à sa technique et à sa vision offensive, mais en tout cas il ne voit pas sa belle actuelle passer pour autant : « J’ai toujours voulu attaquer, tenter les coups, mais je veux devenir un joueur complet et j’ai encore du travail. J’ai été critiqué dans de nombreuses équipes pour ne pas être à la hauteur de mon jeu au pied. C’est quelque chose sur lequel je travaille beaucoup. J’ai l’impression de m’être amélioré. Mon match de référence, en termes de gestion, c’est contre Toulon. C’était moche, mais j’ai fait ce qu’il fallait. »

Ses performances en sang et or, en jeu et dans les buts, combinées à son statut de Jiff et à sa situation contractuelle, l’ont rendu particulièrement attractif sur le marché des transferts. La saison prochaine, l’actuel Perpignanais évoluera en Ciel et Blanc, avec un prétendant au titre. Encore plus loin de Durban mais un peu plus près des sommets. Une « promotion » en récompense de son talent et de sa patience : « Je n’ai jamais été dans une situation où je me suis dit ‘je retourne en Afrique du Sud’ ou ‘je suis désolé d’être venu’. C’est toujours m’a bien entouré partout où j’allais. Ils ne m’ont jamais laissé partir. Lui, le premier, a toujours cru en son destin.