Depuis le début de la pandémie, des millions de personnes dans le monde ont décrit des symptômes persistants après une contamination au Covid-19. Au grand étonnement des médecins et des scientifiques, face à la multiplicité des effets de ce nouveau virus sur lequel tout était à découvrir. Mais combien de temps dure Covid? Quelques semaines, quelques mois ou plus ? Trois ans après la découverte du coronavirus, les scientifiques commencent à avoir suffisamment de recul pour se faire une idée.

Selon une étude publiée jeudi dans le British Medical Journal (BMJ), « la plupart des symptômes ou affections qui se développent après une infection bénigne au Covid-19 persistent plusieurs mois, mais reviennent à la normale dans un délai d’un an » selon les contaminations.

« La grande majorité des patients iront bien après un an »

En pratique, le Covid long se traduit par la persistance de symptômes ou l’apparition de nouveaux, plus de quatre semaines après l’infection initiale. Et « selon une précédente étude publiée l’an dernier sur le long Covid et les séquelles du virus, en plus d’un an, plus d’un tiers des patients souffraient encore de symptômes liés au Covid-19 », rappelle-t-il le Dr Benjamin Davido, infectiologue et médecin de crise Covid-19 à l’hôpital Raymond-Poincaré de Garches (Hauts-de-Seine).

Et des patients qui souffrent du Covid sur le long terme, l’infectiologue en recevait beaucoup au début de la pandémie. « Les premières consultations en 2020 pour des symptômes persistants concernaient des patients qui ne pouvaient pas être testés car le dépistage n’était pas universellement disponible au début de la pandémie, rappelle-t-il. Nous avons reçu des patients inquiets qui présentaient des symptômes au-delà de six semaines et qui étaient inquiets. Des patients revus régulièrement et « en six mois, un certain nombre allaient mieux, en un an, en général, ils étaient guéris ou avec des symptômes résiduels », confirme l’infectiologue.

Maytal Bivas-Benita, chercheuse à l’Institut de recherche israélien KI et co-auteur de l’étude, s’est dite « encouragée » par les résultats, au milieu des craintes quant à la durée de persistance des symptômes. « La grande majorité des patients ira bien après un an, et je pense que c’est une bonne nouvelle », a-t-elle déclaré.

Moins de Covid longs avec Omicron

« Ces résultats suggèrent que, bien que le phénomène du Covid ait longtemps été redouté et discuté depuis le début de la pandémie, la grande majorité des cas d’infection bénigne ne souffrent pas de symptômes sévères ou chroniques à long terme », expliquent les chercheurs, qui passé au crible la base de données des dossiers électroniques du deuxième plus grand fonds d’assurance maladie d’Israël, Maccabi Healthcare Services, dont près de deux millions de membres ont été testés pour Covid-19 entre le 1er mars 2020 et le 1er septembre 2020. 1er octobre 2021.

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Par ailleurs, « avec les nouvelles variantes et sous-variantes de l’ère Omicron, les Covid longs sont moitié moins fréquents que les souches précédentes, selon la plupart des études de prévalence, note le Dr Davido. Probablement parce qu’Omicron génère au départ des formes souvent moins symptomatiques, voire asymptomatiques, donc c’est assez logique. »

Dès lors, en consultation, « nous sommes toujours moins sollicités par ce long problème de covid depuis l’arrivée d’Omicron. Et sans doute aussi, comme le montre cette nouvelle étude, car un certain nombre de cas qui vont du début de la pandémie ont fini par se remettre de ces symptômes persistants. Même s’il reste certainement un noyau dur de personnes très malades loin de leur infection. En revanche, nous n’avons plus cet afflux de ‘patients atteints du Covid long d’Omicron’.

L’effet protecteur de la vaccination

Mais il n’y a pas qu’Omicron qui explique ce phénomène. Les résultats montrent également que « les personnes vaccinées étaient moins à risque de difficultés respiratoires – l’effet le plus fréquemment observé dans les maladies bénignes – que les personnes non vaccinées », ont déclaré les auteurs de l’étude.

« C’est démontré : la vaccination réduit la probabilité d’être infecté jusqu’à 45%, et réduit le risque de Covid à long terme de 30%, ce qui est très positif, salue le Dr Davido. La vaccination a même une action curative dans certains cas : on estime que la vaccination, en stimulant la production d’anticorps neutralisants à des niveaux très élevés, permet l’élimination de la protéine Spike ». En bref : cela permettrait à l’organisme de développer la capacité d’éliminer le virus présent dans les cellules, et de soulager le patient de ses symptômes persistants.

Les temps prochains incertains

Alors, avec un taux de rappel de vaccins en baisse en France, faut-il craindre un retour en arrière avec une augmentation des contaminations et une nouvelle explosion des cas Covid de longue date ? « Le scénario chinois actuel, avec un nombre colossal de contaminations au sein d’une population mal vaccinée, augmente le risque de voir apparaître un nouveau variant, craint le Dr Davido. Et là, le risque en cascade est une nouvelle vague très forte en France, dans une population qui n’a pas fait de rappel et qui perd son immunité. Mathématiquement, cela génère de nouveaux cas de Covid longs. On a tendance à oublier le bienfait du vaccin : depuis son arrivée, le visage de la pandémie en France n’est plus le même. Cependant, personne ne veut rembourser le fardeau d’un long formulaire qui peut durer des mois ou plus.

En septembre, au moins 17 millions de personnes en Europe avaient souffert de Covid à long terme au cours des deux premières années de la pandémie, selon des modèles de l’Organisation mondiale de la santé.