Owen, 11 ans, est le dernier de la famille à avoir contracté le COVID-19. Alors que tous ses proches se sont rétablis en deux semaines, ses symptômes ont persisté. Au cours des semaines suivantes, sa vision s’est détériorée, sa vue s’est estompée, sa mémoire lui a fait défaut. Et chaque nuit, sa poitrine et son estomac lui faisaient très mal. Sa mère, Susie, dit : « Nous ne savions pas s’il se réveillerait à côté de nous le lendemain. » »

Son examen des yeux, sa radiographie pulmonaire et son échocardiographie ont montré quelque chose d’inhabituel. Les médecins ont diagnostiqué chez des enfants un syndrome inflammatoire multisystémique, une pathologie rare mais grave associée au COVID-19. Puis un jour, un ami de la mère d’Owen a suspecté qu’il souffrait peut-être d’un « COVID à long terme », appelé « maladie post-COVID-19 » par les scientifiques. « Mon mari et moi ne savions pas vraiment de quoi parlait l’histoire parce que nous ne connaissions pas l’histoire », explique Susie, qui a demandé que son nom de famille ne soit pas divulgué afin de protéger la vie privée de son fils. Elle dit que le pédiatre d’Owen n’a pas discuté de la possibilité d’une condition post-COVID-19, et n’a pas discuté de mesures spécifiques pour combattre ses symptômes.

Les enfants sont moins susceptibles d’attraper la forme longue de COVID-19 que les adultes. Sachant que l’épidémie se poursuit, de nombreux chercheurs tentent de comprendre les effets de la maladie chez les enfants et de déterminer quels groupes de personnes sont à risque. « Au début de cette épidémie, on pensait que les enfants étaient immunisés contre le CCIDIDS », se souvient Laura Malone, pédopsychiatre à la clinique de réadaptation pédiatrique post-COVID-19 du Kennedy Krieger Institute à Baltimore, NY. Maryland. Mais cette hypothèse a changé, surtout depuis l’arrivée de la variante Omicron. « Nous savons maintenant que de nombreux enfants se portent bien et se remettent du CCIDID-19, mais nous devons rester vigilants et conscients que la part des enfants reste à risque. »

Fin février, Owen, qui débordait d’énergie avant sa maladie, avait du mal à marcher sur de courtes distances. « Il a eu du mal à marcher jusqu’au bout de la rue. Au lieu de passer des journées entières à l’école, il n’y allait qu’une demi-journée. Cependant, lorsqu’il était trop fort ou qu’il souffrait trop, la seule solution était qu’il se repose à la maison. C’était douloureux de le voir allongé sur le canapé et ne voulant pas se lever, raconte Susie.

Habituellement, les symptômes disparaissent en un à cinq mois, mais chez certains enfants, la maladie peut durer plus longtemps. Voici ce que nous savons de la maladie post-COVID-19 chez les enfants.

LES SYMPTÔMES DE L’AFFECTION POST-COVID-19 CHEZ L’ENFANT

Selon plusieurs études, les symptômes les plus courants de la condition post-COVID-19 chez les enfants sont les maux de tête, la fatigue, les sautes d’humeur, les difficultés de concentration, les troubles du sommeil et les douleurs abdominales.

« Il existe de nombreux autres facteurs », explique Betsy Herold, pédiatre à l’Albert Einstein College of Medicine de New York, « et nous ne savons pas si quelque chose que nous appelons ‘COVID-19 à long terme’ remplit les mêmes conditions ».

Les symptômes peuvent être difficiles à voir chez les enfants, en particulier les très jeunes qui ne peuvent pas expliquer ce qu’ils ressentent. Faire un diagnostic peut être une tâche ardue car il est nécessaire de distinguer clairement les symptômes liés au virus CCIDID-19 de ceux liés aux effets néfastes de l’épidémie, tels que l’attrition scolaire, l’incarcération et l’exclusion sociale.

Afin d’identifier les symptômes propres au virus, les scientifiques des Centers for Disease Control and Prevention (CDC) des États-Unis ont comparé 780 000 enfants atteints de COVID-19 à plus de 2,3 millions d’enfants non infectés. Dans un récent rapport, ils ont montré que les enfants diagnostiqués avec le virus sont plus susceptibles de souffrir de perte d’odorat et de goût, de problèmes de circulation, de fatigue et de douleur 31 à 365 jours après l’infection, ainsi que d’inflammation du muscle cardiaque, de diabète précoce, de caillots et. insuffisance rénale, bien que cela soit rare.

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QUELLE EST LA PROPORTION D’AFFECTIONS POST-COVID-19 CHEZ LES ENFANTS ?

Dans une méta-analyse publiée en juin 2022, les scientifiques ont analysé 21 études portant sur la maladie du COVID-19 et ont estimé qu’environ 25 % des quelque 85 000 enfants et adolescents qui ont contracté le COVID-80 ​​000 souffraient d’un ou plusieurs symptômes pendant plus de vingt-huit jours. . après infection. Parmi les personnes hospitalisées, ce pourcentage était de 29 %.

Cependant, certaines études avancent des chiffres inférieurs. Selon une étude publiée en juillet 2022 menée dans plusieurs pays sur 1 900 enfants atteints de COVID-19, 5,8 % des enfants non hospitalisés présentaient des symptômes 90 jours après l’infection, contre 9,8 % des enfants hospitalisés.

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Selon un rapport basé sur les dossiers de santé de neuf hôpitaux pour enfants aux États-Unis, 3,7% des patients présentaient des symptômes à long terme du COVID-19. « C’est rassurant, d’une certaine manière », a déclaré Suchitra Rao, pédiatre au Colorado Children’s Hospital et auteur principal de l’étude. « Ce n’est pas aussi courant qu’on le pensait, et c’est ce que montrent également d’autres études. »

En revanche, la maladie post-COVID-19 semble être moins fréquente chez les enfants et les adolescents que chez les adultes. Le spécialiste des maladies infectieuses pédiatriques Roland Elling de l’Université de Fribourg en Allemagne explique que cela peut être lié au fait que les enfants, par rapport aux adultes, produisent des anticorps durables et abondants, qui leur permettent d’éliminer rapidement le virus. Par ailleurs, dans une étude publiée en juin 2022, des chercheurs de l’Inserm ont découvert que des médiateurs immunitaires innés antiviraux aideraient les enfants à prévenir les formes sévères.

Cependant, étant donné que les durées de suivi après l’infection CCID-19 varient, il est difficile de comparer les études en termes de résultats de la maladie. De plus, les causes, l’apparition et le développement des symptômes chroniques de la COVID ne sont pas aussi bien étudiés chez les enfants que chez les adultes. Joshua Milner, allergologue pédiatrique et spécialiste des maladies infectieuses au Columbia University Irving Medical Center à New York, affirme qu’il est plus difficile de prélever du sang et de suivre ces enfants que nous n’avons pu le faire dans des études sur des adultes.

Dans ses recherches, Rao a montré que les enfants de moins de cinq ans (à l’exclusion des enfants atteints de formes graves de CCID-19 ou de maladies chroniques et de ceux qui n’ont pas été vaccinés) sont susceptibles de souffrir de maladies chroniques. Reste à savoir si cela est lié au fait que les parents emmènent plus souvent les jeunes enfants chez le médecin ou s’il s’agit d’un fait réel du corps à cet âge. La plupart des études réalisées jusqu’à présent montrent cependant que les personnes les plus symptomatiques sont les adolescents, et en particulier les adolescentes.

ESSAIS CLINIQUES EN COURS

Au Royaume-Uni, des scientifiques ont suivi 30 000 jeunes à l’aide d’une enquête en ligne depuis mars 2021. La moitié d’entre eux ont été testés positifs au COVID-19 trois, six, douze ou vingt-quatre mois après leur premier test en laboratoire. L’étude, appelée étude CLoCk, a révélé que la plupart des participants qui présentaient des symptômes à long terme, tels que la fatigue et la faiblesse, se sont rétablis dans les six mois, explique Terence Stephenson, pédiatre à l’University College London et directeur.

Cependant, un groupe a développé ces symptômes après six mois de suivi ; ces jeunes se sont rétablis après 12 mois. Stephenson dit qu’il est difficile d’expliquer pourquoi et quand ces symptômes apparaissent, d’autant plus qu’il ne faut pas exclure la possibilité que certains jeunes soient réinfectés et d’autres présentant des symptômes.

L’équipe de Stephenson continue de suivre les participants aux essais cliniques, qui déclarent eux-mêmes leur état de santé. Les scientifiques prévoient également d’effectuer des scanners cérébraux et cardiaques ainsi que des tests physiques sur les patients présentant des symptômes persistants, afin de détecter tout type d’anomalie.

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En France, des groupes de soutien ont été mis en place pour aider les personnes et les parents d’enfants souffrant de la situation post-COVID-19, comme l’association #AprèsJ20, soutenue par le Conseil scientifique.

En avril, la mère d’Owen a demandé l’aide du Kennedy Krieger Institute. Les médecins l’ont aidé à développer un régime alimentaire qui réduit l’inflammation et ont soumis Owen à une thérapie physique. « Gérer son temps et ne pas le laisser s’épuiser l’a beaucoup aidé dans son rétablissement », déclare Susie. Cependant, il admet que certains symptômes peuvent avoir disparu d’eux-mêmes avec le temps.

Bien qu’Owen souffre toujours de fatigue et d’essoufflement, ses douleurs abdominales, ses troubles visuels et ses pertes de mémoire se sont grandement améliorés. Il est retourné à l’école à plein temps, mais a abandonné le football pendant un certain temps pour prendre des cours de natation à la place.

Malone et d’autres médecins continuent de soigner des patients comme Owen et espèrent que d’autres études permettront de découvrir des traitements efficaces à long terme pour le COVID-19. Selon lui, nous avons beaucoup appris ces deux dernières années, mais nous ne connaissons toujours pas, en tant qu’adultes, les causes de la maladie post-COVID-19 chez certains enfants, et la meilleure façon de les traiter.