NBA – Considéré comme l’un des meilleurs joueurs universitaires de l’histoire, Ralph Sampson était la version 1.0 de Victor Wembanyama. Un joueur de 2m24 qui jouait comme un ailier.

Véritable phénomène dans la NCAA sous les couleurs de Virginia (le meilleur joueur a été choisi trois années de suite), Ralph Sampson (né le 7 juillet 1960) a été nommé en 1983 par les Rockets.

Depuis sa première saison, ce géant de 2m24 terrorise l’opposition : 21,0 points de moyenne, 11,1 rebonds et 2,4 contres ! On parle déjà du nouveau Kareem Abdul-Jabbar. L’année suivante, Houston a de nouveau choisi le premier au classement général du célèbre repêchage de 1984 et a sélectionné un certain Akeem Olajuwon.

Un pivot alors que Sampson est déjà là, mais pourquoi ?

Parce que Ralph Sampson était un ailier. Les longs tirs, côte à côte et les dribbles arrière n’étaient pas effrayants. Il est l’ancêtre de Kristaps Porzingis et de Victor Wembanyama. Comparé au Français, il avait la même habileté sur le ballon, mais avait clairement moins de points de tir à mi-distance. Il faut cependant rappeler qu’il y a 40 ans les lieux de travail étaient bien ancrés et les intérieurs fugitifs rares, voire rares.

Tout aussi incroyable : sa participation au Slam Dunk Contest de 1984. Encore une fois, les dunks d’échauffement de Wembanyama sont à la hauteur, sinon meilleurs, puisque le Français a dépassé « Rider ».

Les Lakers de Magic Johnson dominés

Mais ne vous y trompez pas, comme Wembanyama, Ralph Sampson n’était pas un monstre juste, mais un très bon.

Quatre sélections au All-Star Game, une deuxième meilleure sélection de cinq équipes de la ligue, Rookie of the Year… Sur le plan individuel, il accumulait les honneurs et était un joueur vraiment doué, comme il l’a prouvé lors du All 1985. -Jeu d’étoiles. remportant le trophée MVP. A ses côtés, que des grands noms : Magic Johnson, Kareem Abdul-Jabbar, Akeem Olajuwon, George Gervin, pour ne citer qu’eux…

Ensemble, ils ont également secoué la NBA en 1986. En s’associant à Akeem Olajuwon pour former les « Twin Towers » de première génération, Ralph Sampson a éliminé les Lakers de longue date d’un coup qui bat au buzzer ! En finale, les Celtics de Larry Bird ont mis fin à leurs espoirs de titre (défaite 4-2), mais tout le monde voit les Rockets comme de futurs champions…

Sampson ne sait pas encore que ces finales seront le summum de sa carrière. Car la suite sera bien moins glorieuse, avec ses genoux qui grincent (triple opération !) et son gros gabarit ayant de plus en plus de mal à suivre le rythme infernal de la NBA. C’est la principale préoccupation concernant l’avenir de Wembanyama. Sampson, mais aussi Porzingis, ont été sévèrement ralentis par les blessures, comme LeBron James l’a expliqué jeudi, le plus important est de rester en bonne santé.

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« C’était une expérience incroyable de jouer ensemble », expliquera-t-il quelques années plus tard, à propos de son partenariat avec Akeem Olajuwon. « J’aurais vraiment aimé pouvoir jouer avec lui plus longtemps. Je pense que personne n’a imaginé la taille de notre duo parce que personne n’a jamais vraiment essayé. Il y a des gars qui ont été appelés » Twin Towers « mais ils ne sont pas notre niveau. Nous étaient les tours jumelles d’origine. Avec ses qualités et avec les miennes, c’était vraiment spécial. »

Has been à 29 ans…

En 1988, Houston en avait assez de le voir en soins infirmiers et l’envoya à Golden State. Ce sera le début de la fin pour Ralph Sampson. Trois ans seulement après avoir atteint la finale, il n’affiche en moyenne que 6,4 points, 5,0 rebonds et 1,1 contre. A 29 ans, il est déjà un « has-been », avec une carrière qui rappelle Brandon Roy, Gilbert Arenas ou Penny Hardaway. Une étoile filante

Sans gloire, et après deux ultimes saisons à Sacramento puis à Washington, il prend sa retraite de la NBA à 31 ans. Il tentera l’aventure européenne, mais sa pige en Espagne n’y changera rien. Ce n’est qu’un fantôme sur le terrain. Un gros cadavre qui ne peut pas se déplacer d’avant en arrière sur le sol…

En 1992, Ralph Sampson tire donc un trait définitif sur sa carrière de joueur et décide de devenir entraîneur. On le retrouve comme assistant dans la NCAA ou les ligues mineures. Alors qu’il a été pris par la loi pour non-paiement de pension alimentaire et diverses fraudes, l’un de ses fils, Ralph Sampson III, a fait une carrière décente à l’université du Minnesota.

Quant à Ralph Sr., qui a été intronisé au Temple de la renommée en 2012, il a été plus honoré pour son incroyable carrière universitaire que pour sa séquence NBA ultra-rapide, où il a partagé le surnom avec Hakeem Olajuwon : « The Twin Towers ». Selon lui, deux intérieurs avant-gardistes.

«Je pouvais monter sur le terrain et lui aussi, donc vous aviez deux joueurs sans avoir à descendre par le trou de la serrure pour maintenir un rythme élevé. On savait dribbler, on savait tirer et comme les gens me le disent souvent, on était probablement un peu en avance sur notre temps. »

Leur fils spirituel est français, et comme eux, il sera le premier choix au repêchage.